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El tamaño no lo es todo


El biólogo brasileño dice que, además del peso absoluto, el concepto de megafauna debe tener en cuenta el impacto relativo del animal en su ecosistema.

Megafauna se puede traducir como "el conjunto de animales gigantes".

Aunque esta definición puede incluir dinosaurios, el término se usa más comúnmente para referirse a todos los animales prehistóricos grandes que vivieron con la especie humana y desaparecieron al final de la última Edad de Hielo.


Según un biólogo brasileño, no solo se debe tener en cuenta el tamaño de un animal al incluirlo como representante de la llamada megafauna. También es necesario analizar el contexto en el que vive y el alcance de su impacto en este entorno. Un mamífero terrestre de unos pocos kilogramos que, en términos absolutos, se considera mediano o incluso pequeño, debe considerarse como un espécimen de megafauna si el impacto de su presencia en un ecosistema pequeño, como una isla, es similar a escala. relativo, a las repercusiones de animales mucho más grandes de ecosistemas más amplios.
En otras palabras, para ser considerado miembro de la megafauna, un animal no necesariamente tiene que ser grande y pesado, pero el impacto en su vivienda debe serlo. "La fauna de tamaño mediano de un ecosistema es la megafauna de otro ecosistema", dice el biólogo Mauro Galetti de la Universidad Estatal de Río Claro (Unesp), quien defiende esta visión relativista del concepto de megafauna en un artículo científico escrito con El estadounidense Dennis M. Hansen de la Universidad de Stanford y publicado en la revista Science.

Las definiciones clásicas de megafauna se refieren a los animales continentales y defienden que los animales que pesen más de 44 kilogramos o, según otros autores, pueden acomodar más de una tonelada en esta categoría.

"Pero en el contexto de una isla, un dodo de 15 libras podría verse como un animal gigantesco", comenta Galetti. Extinto hace 200 años, el dodo (Raphus cucullatus) era un ave no voladora que vivía en Mauricio, un pequeño archipiélago indio, que medía aproximadamente un metro.
El término magafauna se refiere casi instantáneamente a la historia de extinción en varias partes del mundo de enormes vertebrados terrestres en el período comprendido entre 50,000 y 10,000 años atrás. En América del Sur, grandes mamíferos han desaparecido, como los perezosos terrestres gigantes y los gonfotterios (Stegomastodon superbus), un tipo de mastodonte de aproximadamente 7.500 kilogramos. Los animales grandes que se alimentan de plantas se consideran importantes en un ecosistema porque ayudan a dispersar las semillas de frutas grandes, desempeñando un papel decisivo en el mantenimiento de la biodiversidad de las especies y el flujo genético de una región.

Si un animal grande se extingue en una localidad determinada y otro, aunque sea más pequeño, no puede asumir su papel ecológico en ese ecosistema, por ejemplo, ya no puede transportar las semillas que transportó el otro, habrá un empobrecimiento de la flora y la fauna. fauna local

De toneladas a libras: el problema es que históricamente todo lo que es grande se está borrando de la faz de la tierra.

"Hay una disminución en el tamaño de las especies animales frugívoras", dice Galetti, un estudioso sobre el tema de la dispersión de semillas en los biomas brasileños.

En las islas, esta tendencia es aún más pronunciada que en tierra firme.

Para ilustrar este problema, el investigador de la Unesp y su colega de Stanford analizaron lo que sucedió con los grandes animales que comen frutas en tres tipos distintos de ecosistemas: en áreas continentales (especialmente en América del Sur), en una isla continental (Madagascar, cerca de Costa del este de África) y una isla oceánica (Mauricio). Descubrieron que la diferencia de peso entre el vertebrado extinto más grande que haya existido en estos lugares y el animal más grande que aún habita en estos puntos del mundo es mucho mayor en las islas que en el continente. "En América del Sur, esta diferencia es de la magnitud de una orden y en algunas islas de dos o tres órdenes", dijo Galetti, quien realizó un estudio de ciencias en Stanford como becario postdoctoral de Nuevas Fronteras. , de la FAPESP.
Los números que muestran lo que se dijo. El mamífero más grande que vivió en América del Sur fue el gonfottery de 7,5 toneladas. Hoy es el tapir, con alrededor de 300 libras. En Madagascar, siempre recordado como un santuario ecológico, el animal más grande en el pasado fue el ave elefante (Aepyornis maximus), una especie extinta de hasta 450 kilogramos. Actualmente es una tortuga de 10 libras (Astrochelys radiata). El animal más pesado que haya caminado por Mauricio fue una tortuga de 100 libras (Cylindraspis triserrata). Ahora es el murciélago de la especie Pteropus niger, también llamado zorro volador, que pesa poco más de medio kilo. Cabe señalar que la extinción de los animales más grandes en estas islas es un proceso más reciente (de los últimos 2,000 o 3,000 años) que en América del Sur. En términos ambientales, la desaparición de los animales más grandes puede tener un mayor impacto en tierras insulares que en los continentes porque generalmente hay menos especies capaces de asumir el papel ecológico de los ancestros extintos. En los continentes, incluso con la desaparición de la megafauna y la reducción de los especímenes más grandes, existe un mayor grado de redundancia ecológica entre las especies y más animales pueden desempeñar el papel de otros.
Pero los años pueden contar con la capacidad de los continentes para albergar animales relativamente pequeños en comparación con la megafauna clásica, pero lo suficientemente grandes como para asumir el papel ecológico de los antepasados ​​más grandes. Los científicos de Unesp y Stanford hicieron una proyección para el futuro que no fue muy alentadora. Si todas las especies en peligro de extinción de animales frugívoros realmente desaparecen en los próximos años, la reducción extremadamente radical de la fauna isleña se repetirá con la misma intensidad en los continentes. Si esto realmente se materializa, el animal más grande que come fruta en América del Sur será la guariba (Alouatta seniculus), un simple primate de 9 libras, 840 veces más ligero que el extinto gonfoterium. Desafortunadamente, en este hipotético escenario futuro, la situación en las islas resultó ser aún más angustiante. En Mauricio, el animal más grande será un ave de solo 9 gramos, según la encuesta.

Adaptado de: Research Journal Fapesp- 03/04/09

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